"Imperatores forma ac decore corporis […] comparantibus" (Tacite, Histoires, 1.7). Enjeux politiques des discours populaires sur le corps des Princes (14-70 ap. J.-C.) - Sorbonne Université Access content directly
Journal Articles Cahiers "Mondes Anciens" Year : 2022

"Imperatores forma ac decore corporis [...] comparantibus" (Tacitus, Histories, 1, 7): Popular Speeches on the Princeps’ Body as Political Discourse in Rome (14-70 AD)

"Imperatores forma ac decore corporis […] comparantibus" (Tacite, Histoires, 1.7). Enjeux politiques des discours populaires sur le corps des Princes (14-70 ap. J.-C.)

Abstract

Popular discourses on the princeps’ body in the 1st century AD are often denigrated in different ways by the ancient authors who report them: according to the historians and biographers from the Imperial era, these discourses show nothing but the natural inclination of the common people of Rome to the inanity of the physical appearance, and thus reveal the depoliticisation of the imperial crowds. Yet, not to dignify the body as a political object seems to belong far more to the aristocratic contempt than to the “plebeian culture”, which does not encompass such a negative appraisal. Therefore, we use here Michel Foucault’s concept of power to investigate the truly political value of these collective and anonymous discourses. First we examine how essential to the daily life of the plebs the pragmatic considerations about the body and the good health of the princeps were. Then, subsequently, we analyse the role played by the plebeian imago of the imperial body in strategies of contestation of the ruling power: by praising an aristocrat for having a “Princely body”, the crowds could indirectly delegitimise the actual princeps.
Les discours populaires sur le corps des Princes au ier siècle ap. J.-C. sont souvent dénigrés par différents moyens dans les sources littéraires qui les transmettent : à en croire les historiens et biographes impériaux, ils ne traduisent que l’attachement du peuple à l’inanité de l’apparence physique et mettent en évidence la dépolitisation des foules urbaines dans le régime impérial. Or, le mépris du corps comme objet politique a toutes les chances d’être le signe d’un vernis aristocratique et ne semble pas se vérifier, pour autant qu’on puisse la saisir, dans la « culture plébéienne ». Partant de ce constat, nous essayons, à l’aide de la philosophie du pouvoir de Michel Foucault, de rendre à ces discours collectifs et anonymes sur la corporéité des dirigeants toute leur valeur politique, en rappelant d’abord l’importance sur le quotidien de la plèbe des aspects pragmatiques liés à la bonne santé du Prince, puis en étudiant comment l’image plébéienne du corps de l’empereur servit de point de bascule à des discours contestataires : en désignant le corps de tel ou tel aristocrate comme « princier », les foules pouvaient réussir à délégitimer indirectement le pouvoir en place.

Dates and versions

hal-03969368 , version 1 (02-02-2023)

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Cite

Louis Autin. "Imperatores forma ac decore corporis […] comparantibus" (Tacite, Histoires, 1.7). Enjeux politiques des discours populaires sur le corps des Princes (14-70 ap. J.-C.). Cahiers "Mondes Anciens" , 2022, 16, ⟨10.4000/mondesanciens.4013⟩. ⟨hal-03969368⟩
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